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Michel Echanis, el primer ninja vasco americano

Este súper soldado nacido en Idaho, fue héroe de guerra, instructor de élite y estrella de las artes marciales.

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Michel Echanis nació el 16 de noviembre de 1950, en Idaho, el estado con más vascos de Estados Unidos. Descendiente directo de emigrantes, su apellido proviene de "Etxaniz", forma que americanizaron cuando sus familiares cruzaron el Atlántico.

De niño fue dantzari, pero en su adolescencia tuvo aficiones menos culturales como robar coches o fabricar bombas caseras. Quizás para dar rienda suelta a su vocación de artificiero, se alistó en el Ejército con sólo dieciocho 18 años, donde enseguida fue destinado a la guerra de Vietnam.

Tras 15 meses de servicio, el soldado Michael Echanis ascendió al rango de Sargento Mayor, convirtiéndose en responsable directo de 29 bajas acreditadas en el bando enemigo. Por salvar la vida de seis compañeros durante un ataque del Vietcong, recibió dos de las condecoraciones más importantes: la Estrella de Bronce y el Corazón Púrpura. Durante ese ataque sufrió cuatro heridas de bala que apenas le permitieron mantenerse en pie.

Tras pasar siete meses en el hospital recuperándose de las heridas, se entregó de lleno a las artes marciales. Pero no le bastaba con el kárate o el kung fu, y optó por un arte marcial mucho más duro llamado Hwa Rang Do, de origen coreano y cuyo gran maestro, Taejoon Lee, usaba el control mental para "ignorar el dolor". De esa manera era capaz, por ejemplo, de atravesarse el cuello con un aguja y colgar de ella grandes pesos, o de resistir el paso de un coche.

Las enseñanzas de Taejoon Lee convirtieron a Michael Echanis en cinturón negro en Hwa Rang Do, ganandose el sobrenombre de "el primer ninja americano".

Muy pronto empezó a enseñar todo lo que había aprendido a sus compañeros del Ejército. Dio clases en Fort Bragg, quizás el cuartel más importante de Estados Unidos, y escribió tres libros sobre combate cuerpo a cuerpo, que todavía hoy son usados como manuales de estudio por los Marines, los Rangers y los SEAL. A pesar de eso, también hay quien dice que el vasco iba demasiado lejos en sus exhibiciones de fuerza y resistencia, y que parecía estar siempre al borde del límite.

Algunos pensaron que Michael Echanis estaba perdiendo la cabeza, cuando empezó a hablar a sus alumnos de "percepción extrasensorial" o de "clases de invisibilidad". Sin embargo, todos le seguían la corriente, porque se había hecho muy famoso. Fue portada de la revista "Cinturón Negro", y colaboraba como redactor en "Soldado de Fortuna". Muchos militares hacían cola para asistir a sus clases, entre ellos, Anastasio Somoza Portocarrero, hijo mayor del dictador nicaragüense Luis Anastasio Somoza. Fue precisamente el hijo del dictador el que le condujo a su última misión.

En 1977, el primogénito de Somoza consiguió que Michael Echanis fuese enviado a Nicaragua, para dar clases de artes marciales y combate cuerpo a cuerpo a la guardia personal de la familia Somoza, pero también a los comandos antisandinistas. Sin embargo, Echanis falleció durante esa misión cuando explotó el helicóptero en el que viajaba. La versión oficial dice que fue un "atentado sandinista", pero también hay quien dice que Echanis y sus hombres estaban jugando con una granada que les explotó en las manos. Michael Echanis falleció el 8 de septiembre de 1978, con sólo 28 años de edad.

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