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Todo lo que debes saber sobre la misión DART: ¿qué es y por qué es importante?

agencias | eitb media

La sonda DART se estrellará a las 01:04 horas del 27 de septiembre contra un asteroide, para probar si podríamos desviarlo en caso de que se acercase hacia la Tierra.

  • Imagen de la misión DART. Foto: EFE

    Imagen de la misión DART. Foto: EFE

Euskaraz irakurri: DART misioari buruz jakin beharreko guztia: zer da eta zergatik da hain garrantzitsua?

¿Si un asteroide viniera contra la Tierra, podríamos desviarlo? Eso es lo que intentará probar, este martes, la sonda DART estrellándose contra uno.

Se trata de una "misión histórica que busca enseñarnos a desviar asteroides con un método relativamente sencillo y aplicable a asteroides de dimensiones que pensamos que podrían suponer un peligro a relativamente corto plazo", según ha explicado el astrofísico Josep Maria Trigo-Rodríguez a la agencia EFE.

Asimismo, se ha encargado de desgranar las principales dudas que la misión pueda generar:

¿Qué es DART y qué va a pasar el 27 de septiembre a las 01:14 de Euskal Herria?

La misión de Prueba de redireccionamiento de un asteroide binario (DART), de la NASA y el Laboratorio Johns Hopkins, es un experimento a escala de un asteroide real.

Se pretende probar, de manera pionera, el método del impactador cinético sin carga explosiva, es decir, usar una sonda al estilo kamikaze para lanzarla contra un asteroide y tratar de cambiar ligeramente su órbita.

DART se lanzará a una velocidad de 6,6 kilómetros por segundo contra el asteroide Dimorphos, que orbita a otro llamado Didymos, con el que forma un sistema binario.

Dydimos

Dydimos y su satélite lunar menor, Dimorphos. Foto: NASA

¿Por qué se ha elegido ese sistema de asteroides?

El sistema Didymos está formado por dos asteroides, por lo que tiene mayor interés científico, y está catalogado como potencialmente peligroso. Didymos tiene unos 780 metros de diámetro y a su alrededor gira el objetivo de esta misión, Dimorphos, de unos 160 metros. Un tamaño que posiblemente nos podamos encontrar algún día de frente.

Es imposible predecir si en 10, 100 o 200 años, pero en algún momento de la historia nos vamos a encontrar un asteroide de varias decenas de metros de diámetro en ruta de colisión directa.

¿Este sistema binario de asteroides es una amenaza actual para la Tierra o el impacto de DART puede hacer que lo sea?

No, en absoluto. Aunque el sistema está clasificado de potencialmente peligroso, ninguno supone actualmente una amenaza.

En cuanto al impacto, en el caso enormemente hipotético de que Dimorphos se fragmentase en varias piezas seguirían girando alrededor de Didymos, no se lanzarían grandes materiales fuera de la órbita del asteroide principal.

Además, todo ocurrirá a once millones de kilómetros de la Tierra. Este experimento no puede ser en nada perjudicial para la Humanidad, al contrario.

¿Cómo es DART?

Se trata de una sonda de altas prestaciones de unos 550 kilos de peso. Es un sistema totalmente automatizado y desde su despegue estaba predeterminado que, en función de cartografiar el cielo con sus cámaras, pudiera buscar la ruta directa hacia el asteroide y hacer autocorrecciones.

¿Qué va a pasar con el impacto?

Al chocar contra la superficie de Dimorphos, DART excavará un cráter que eyectará rocas y polvo en dirección opuesta al proyectil. En función de lo preciso que sea, a mayor energía cinética mayor impacto, mayor fragmentación de materiales, mayor transferencia del momento cinético y más eficiente será el desvío del asteroide.

El impacto y la zona del mismo podrán verse gracias al nanosatélite italiano LiciaCube, que hace unos días de separó de DART para observar todo el proceso, captar imágenes de la colisión y de la nube de materiales eyectados.

Dimorphos tiene una órbita alrededor de Didymos de 11 horas y 55 minutos; lo que se pretende es acortar ligeramente ese periodo orbital y poder cuantificar la diferencia.

¿Después de DART habrá otras misiones?

El año que viene partirá la misión Hera, de la Agencia Espacial Europea (ESA), para analizar en profundidad el cráter de impacto y el daño causado en Dimorphos.

Esto es importante para saber hasta qué punto para un objeto de 160 metros hace falta un proyectil menor o mayor. Además aportará datos sobre la composición, estructura y naturaleza del sistema de asteroides.

Esta es la primera prueba de defensa planetaria, ¿por qué es importante estar preparados ante posibles asteroides que amenacen la Tierra?

DART es el tipo de método que podríamos poner en marcha para tener un papel más activo en defensa planetaria.

Se está hablando de volver a la Luna, de establecer una estación espacial permanente que orbite nuestro satélite -la llamada Lunar Gateway-, pero se está descubriendo que pequeños asteroides, de entre 20 y 30 metros, pasan cada pocos meses entre la Tierra y la Luna; en algún momento puede haber uno que se vea en el último momento y que venga hacia nosotros.

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